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Foca Monje del Mediterráneo

TAXONOMÍA

  • Nombre científico: Monachus monachus
  • Clase: Mammalia
  • Orden: Carnivora
  • Familia: Phocidae

Nombres comunes: vell marí (catalán), foca mediterránea (gallego),itsas txakur fraide (vasco), mediterranean monk seal (inglés) y phoque-moine méditerranéen (francés).


ESTADO DE CONSERVACIÓN

  • Catalogada por la UICN: En peligro crítico de extinción
  • Catalogada por el CITES: Apéndice I
  • Catálogo español de especies amenazadas: En peligro de extinción


DISTRIBUCIÓN Y HABITAT

La foca monje del Mediterráneo en el pasado se encontraba por todas las costas del Mediterráneo, incluyendo el Mar Negro y hacia el sur, en la costa atlántica y  en las islas de África noroccidental.

Actualmente debido a las amenazas que ha sufrido y sigue sufriendo, su distribución ha cambiado y sus poblaciones se localizan fragmentadas en tres zonas. En el mediterráneo oriental es donde se localizan las poblaciones mayores sobre todo en las islas del mar Jónico y el mar Egeo, así como en las costas de Turquía, Albania, Croacia y Grecia; en el mediterráneo occidental, en Argelia y Marruecos y, en el Atlántico Norte en Cabo Blanco entre Mauritania y el Sahara occidental y, en Madeira.

Su hábitat incluye tanto zonas pelágicas, pequeñas islas y zonas costeras aunque siempre en áreas protegidas del acceso de sus depredadores terrestres. Se restringe a zonas donde hay cuevas con entradas desde el mar y en playas pequeñas protegidas por acantilados o por la marea alta. En las cuevas y sobre todo en aquellas que tienen playas en su interior es donde se reproducen.

BIOLOGÍA
Descripción

La foca monje es un fócido de tamaño mediano. Los adultos pueden  alcanzar entre 2 y 2,8 metros de longitud total y pesar entre 240 y 300 kg. Los recién nacidos  pueden medir entre 88-103cm  y pesar entre 15 y 26 kg aproximadamente. Las hembras son ligeramente más pequeñas que los machos.

Se caracteriza por su cuerpo fusiforme y robusto, una cabeza redondeada con un hocico prominente. Sus extremidades son cortas con uñas en los cinco dedos, su cola es corta y ancha. El color de su pelaje es oscuro y de color gris o marrón en la parte superior y blanquecino en el vientre. Normalmente, el macho tiene el pelaje más oscuro que la hembra en la parte superior, por lo que se dice que tienen dimorfismo sexual. Sin embargo,  la coloración suele variar en un mismo individuo con la edad.

Alimentación

Suelen buscar su alimento principalmente en aguas someras y a no mucha profundidad. La dieta está compuesta básicamente de peces y moluscos, sobretodo pulpos, rayas y algún crustáceo. En alguna ocasión se han observado también restos de tortuga boba (Caretta caretta) en estómagos de focas monje fallecidas.

Reproducción

Vivípara. Se reproducen durante todo el año, aunque se detecta una mayor frecuencia a finales de verano y principios de otoño. El apareamiento y la copula tienen lugar en el agua. Las hembras tienen una única cría cada temporada  reproductiva (cada doce  meses). Su tiempo de gestación aunque no se sabe con certeza oscilaría entre los 9 y 10 meses.

Las crías mudan su pelaje después de su nacimiento hacia los 64 días en el caso de las hembras y hacia los 80 días los machos. Comienzan a capturar sus  presas al finalizar su periodo de lactancia que es a los 4 meses aproximadamente. Las hembras adquieren la madurez sexual hacia los  4 años de edad y los machos hacia los 5 años.

Comportamiento

Viven formando colonias. Cuando tienen crías son territoriales y defienden su espacio en las proximidades de la entrada de las cuevas donde se concentran para alumbrar o descansar.

Se sumergen a grandes profundidades si hay escasez de alimento. Pueden hacer inmersiones de día,  en busca de alimento de 5 a 7 minutos aunque, si es necesario, pueden llegar a aguantar mucho más tiempo dentro del agua.

AMENAZAS

La foca monje del Mediterráneo es una de las especies de pinnípedos más amenazada del mundo. Tiene poblaciones muy pequeñas.

Las principales causas de regresión son consecuencia del deterioro y perdida de hábitat por la ocupación humana (incremento de la presión humana que ha desplazado a las focas de su hábitat, destrucción y alteración de su hábitat, aumento de las industrias en zonas costeras y aumento del turismo) y por la interacción pesquera (sobreexplotación, pesca para comercializar sobretodo en el pasado piel y aceite, pesca por considerarlos competidores de los recursos pesqueros, by-catch con redes de pesca y, repercusión de la pesca industrial que hace disminuir su alimento).

Otras importantes amenazas que han sufrido en el Mediterráneo son enfermedad debido a la proliferación de algas tóxicas (mareas rojas) que, por ejemplo, provocaron una mortalidad masiva en 1997, los vertidos de petróleo, la entrada de especies invasoras por el Canal de Suez y la contaminación.

CONSERVACIÓN

Algunas de las medidas y acciones para la conservación que se han llevado a cabo, podrían resumirse en:

  • Protección legal de toda el área de distribución a través de numerosas leyes nacionales y tratados regionales e internacionales, así como por reglamentos de la Unión Europea.
  • Determinación de áreas protegidas: reservas.
  • Protección de las cuevas de cría y de reposo.
  • Medidas para controlar la pesca en las áreas de focas.
  • Creación de centros de rescate y recuperación de individuos enfermos y heridos, en particular los cachorros.
  • Investigación para determinar los censos y hacer el seguimiento de las poblaciones.
  • Acciones de sensibilización para la conservación de la foca monje del mediterráneo, dirigidas sobre todo a la población local.

IMÁGENES


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